Tout savoir sur le cheval de Camargue

Les Races de Chevaux -

Cheval Camarguais : le Guide Ultime

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Crédit photo : Christian Klein

Après avoir longuement parlé du Pure Race Espagnole, a.k.a l'une des races les plus célèbres d'Europe, nous allons parler d'un cheval bien de chez nous qui habite dans les prairies humides de Camargue ! Quelles sont ses origines ? Son Histoire ? Est-il vraiment sauvage ? Partons à la découverte d'une race made in France qui inspire notre culture depuis très longtemps... Allons-y ! 🥖 🇫🇷 

Origines mystérieuses du Camargue

Cheval Camarguais dans un marécage

Crédit photo : Bernard Dupont

C'est qu'il y a à dire sur les origines du Camargue... Mais pas dans le bon sens du terme. D'après son nom, il serait logique qu'il vienne de France... Mais ce n'est pas forcément le cas. Plusieurs hypothèses plus ou moins crédibles s'affrontent depuis plusieurs siècles pour donner des racines au Camargue. Parlons-en, d'ailleurs... De la Camargue ! Car ça pourrait très bien être la solution à notre énigme. Des chercheurs ont comparé le Camargue aux dessins des grottes de Lascaux. Il semblerait qu'il y ai beaucoup de similitudes. C'est d'autant plus le cas lorsque nous jetons un coup d'œil sur ce cheval qui possède une morphologie primitive. Serait-ce un vestige de la préhistoire ?

Peut-être pas, après tout. Car ce n'est pas la théorie la plus courante au sujet des origines du Camargue. Ses origines africaines sont plus souvent mises en avant. Tout d'abord, il y a eu beaucoup d'interactions entre les côtes méditerranéennes de l'Europe et l'Afrique. Pillages, guerres, commerce, il était très courant de voir des échanges plus ou moins violents entre l'Afrique et l'Europe. Nous en avons d'ailleurs déjà parlé dans notre article consacré au Pure Race Espagnole. De plus, tous les chevaux de robe grise viendraient d'Afrique, et notre cher Camargue arbore toujours un beau pelage gris clair.

Mais le Camargue pourrait aussi venir de Mongolie. En effet, il y a aussi eu beaucoup d'escarmouches entre les européens et les mongoles dans l'Histoire. Et ils auraient peut-être laissés quelques-uns de leurs chevaux près de chez nous. La petite taille et l'aspect primitif du Camargue serait les principales preuves car leur morphologie est comparables à celle des chevaux mongoles. Comme vous le voyez, il y a un grand point d'interrogation sur l'origine du Camargue. Mais bon... On l'aime comme il est ! 😊 

L'Histoire d'un symbole de robustesse

Camargue avec la crinière au vent

Crédit photo : Wolfgang Staudt

Bon... C'est vrai qu'on sait pas trop d'où vient notre petit pote à crinière. Mais on en sait plus sur son Histoire. L'Histoire du Camargue est fidèle à son image. Le Camargue a toujours accompagné les humains dans son développement. On connaît par exemple le travail traditionnel de Guardian qui consiste à gérer le bétail, chose que le Camargue fait à merveille avec ses co-pilotes. Mais nous ne savons pas vraiment ce qu'il s'est passé avant la Renaissance car les traces écrites que nous avons ne se concentraient pas vraiment sur le cheval en tant que tel. 

C'est à partir du XVe siècle qu'on commence à en savoir plus sur le Camargue. Nous en savons surtout beaucoup plus sur son utilité dans l'agriculture et dans le travail d'attelage et de bât. Il convient parfaitement à ces trois tâches. Petit et robuste, il est très populaire pour porter des charges sur de longues distances et est aussi très efficace pour battre le grain dans les champs. Notre histoire se poursuit deux siècles plus tard, vers 1600. Un grand plan de conservation de la race se met en place et plus aucun cheval ne peut entrer ou sortir de la zone. Cette résolution sera mise en pause pendant la révolution où les chevaux sont réquisitionnés. Ensuite, Napoléon met en place un programme de fortification de la race pour l'utiliser à la guerre... Mais sans trop d'issu.

Le Camargue n'échappe pas à la croissance et menace du Pur-Sang et de ses croisements pour la guerre et l'agriculture. Alors qu'on en comptait 3000 au début du XXe siècle, ce nombre tombe à environs 1500 au cours du siècle. Cependant, c'est l'une des seules races françaises qui garde son authenticité suite à cette grosse vague de croisements qui a transformé une grande partie des races. Petit à petit, il commence à gagner en popularité chez les touristes qui commencent à affluer dans la région pour les observer en semi-liberté.

Comment fonctionne une manade ?

Groupe de chevaux Camarguais

Crédit photo : Jean-Louis Vandevivère

Pendant longtemps, les chevaux camarguais étaient quasiment en liberté dans les belles terres de leur région. Cependant, un groupe de Camargue ne fonctionne pas tout-à-fait pareil que chez les autres chevaux sauvages comme le Mustang par exemple. Pour rappel, une harde de Mustang se compose d'un étalon et d'une quinzaine de juments et poulains lui tournant autour.

Chez le Camargue, c'est plutôt 20 à 100 équidés dont plusieurs chevaux, juments et poulains de tous les âges gouvernées par un Homme que l'on appelle traditionnellement Guardian. Ce groupe s'appelle une Manade et a pour tâche de s'occuper du bétail de la région. 🐮 

Taille, poids, robe, caractère, etc

Chevaux Camarguais avec leurs poulains

Bon... Après voir passé en revu l'Histoire et la peut-être origine de nos meilleurs potes au crin long, il est temps de prendre un point de vue un peu plus terre-à-terre pour se concentrer sur leurs caractéristiques physiques et mentales. Commençons par sa morphologie. Le Camargue est assez petit du haut de ses 1,35 à 1,50 centimètres. Il pèse environs 400 kilos, mais sa force lui a permit de se faire une place dans le travail de bât et d'attelage au cours de l'Histoire.

Il a plutôt des jambes courtes et un corps large et musclé. Pareil pour le cou et la tête, ce qui lui donne ce côté très primitif qu'on a pu voir dans la partie sur ses origines. Il possède toujours une robe grise claire, qu'il acquiert avec le temps et l'âge. C'est d'ailleurs ce qui est amusant chez lui : il n'est pas gris à la naissance, le poulain change petit à petit de couleurs en grandissant. Une légère influence du Barbe est tout de même présente bien que la race soit très authentique. Au niveau de son caractère, il est réputé comme étant plutôt robuste. Comme beaucoup de petits chevaux, il arrive tardivement à l'âge adulte (vers les 5 ans), mais possède une espérance de vie plus longue. C'est un cheval Camarguais qui détient le record français de longévité pour un équidé en ayant vécu 47 ans.

Est-il un poney ou un cheval ?

Groupe de chevaux de Camargue dans l'eau

Crédit photo : Isiwal

La question mérite clairement d'être posée, surtout depuis que l'on sait que le Camargue mesure entre 1,30 et 1,50 centimètres. Pour faire partie de la catégorie des poneys, un cheval doit mesurer moins d'1,50 mètre non-ferré au garrot. Sauf que pour le cheval Camarguais, le problème est presque le même que pour le cheval Islandais. Pour faire court, officiellement, le Camargue est un poney, mais il est bel et bien reconnu comme un cheval à part entière pour la France.

Pourtant, le Camargue a tout ce qu'il faut pour figurer parmi ses congénère de petite taille. Il est assez large, avec un cou épais et une grosse tête. Il a de petites jambes et une apparence plutôt primitive. Il possède un crin long comme beaucoup d'autre poneys. En plus, nous venons de voir qu'il est plutôt du genre tardif... Mais il est considéré comme un cheval dans l'hexagone. Exception faite de la Fédération Équestre Internationale (FEI) qui le considère comme un poney. 🐴  

Le cheval Camarguais aujourd'hui

Course camarguaise

Outre sa grande utilité dans le travail agricole et le dépiquage des grains qu'il garde de manière traditionnelle encore aujourd'hui. Quelles sont les autres utilisations du Camargue dans notre vie moderne où les chevaux n'ont plus tellement leur place dans l'agriculture et les déplacements ? Eh bien il lui reste encore son sens du bétail qui lui permet de gérer efficacement les troupeaux de taureaux camarguais. Il est d'ailleurs très efficace pour gérer les lâchers de taureaux populaires en Provence.

Hormis cela, il est très réputé dans les randonnées à cheval à la découverte de la Camargue. La croissance du tourisme depuis un siècle lui a permit de toujours garder un effectif convenable en évitant les menaces d'extinction qu'ont pu connaître les autres races de chevaux anciennes. Il participe globalement aux jeux équestres traditionnels et est assez courant dans les cirques.

Crin Blanc, le vedette de Camargue

Je pense que vous avez déjà entendu ce nom quelque part... Mais saviez-vous que ce film avait été tourné avec un vrai cheval Camarguais et intégralement en Camargue ? Ce vieux film français des années 50 est devenu un véritable classique de notre filmographie et a grandement participé à donner une image libertaire et rebelle au Camargue. C'est d'ailleurs le cinéma qui a contribué à donner la même image au Mustang, alors que les deux races n'ont pas forcément ce caractère.

Ce film raconte l'histoire d'un Camargue dans sa quête pour la liberté. Crin-Blanc, le chef d'un troupeau de chevaux en liberté se fait capturer par les Hommes mais refuse de se laisser apprivoiser. Dans son combat pour rester libre, il fait la rencontre d'un jeune garçon et se lie d'amitié avec. Ce film eut un grand succès et figure toujours parmi les meilleurs films de chevaux à voir absolument ! 🍿 

Élevage des chevaux camarguais

Randonnée à cheval en Camargue

Crédit photo : Maarjaara

De part leur Histoire et leur nom, il est normal de supposer que les chevaux Camarguais ne naissent que dans leur région d'origine... Mais ce n'est plus le cas. La Provence et le Languedoc-Roussillon sont les régions d'élevage principales de la race, la Camargue se situant entre les deux. Mais des naissances se font à d'autre endroits de France, même si elles ne représentent qu'une minorité. Le nombre de chevaux Camarguais est stable depuis deux décennies, représentant environs 2% de la totalité des chevaux de sang français.

Pour voir des chevaux Camarguais de vos propres yeux, le plus efficace est encore de vous organiser une voyage sur leur territoire d'origine. Il existe une réserve naturelle où ils vivent en semi-liberté et des endroits où en voir. Des randonnées sont organisées à dos de Camargue, mais attention aux pièges à touristes qui semblent être assez courants dans le domaine !

Cet article est à présent terminé, nous espérons qu'il vous a plus et vous remercions de l'avoir lu jusqu'au bout. Si vous êtes fan d'équitation, alors nous vous conseillons de faire un tour dans notre boutique en ligne spécialisée dans la thématique des chevaux ! À bientôt ! 👋 


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